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Alex Stepney observa a Sir Bobby Charlton

Stepney evoca el triunfo del 68

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El legendario arquero Alex Stepney, fotografiado aquí viendo cómo Sir Bobby Charlton alzaba el trofeo, evoca aquella célebre noche en Wembley hoy hace exactamente 50 años, cuando el Manchester United se convirtió en el primer club inglés en ganar la Copa de Europa.

«Hasta el día de hoy, sigo pensando que nunca comprendimos la magnitud de lo que habíamos logrado cuando ganamos la Copa de Europa para el Manchester United en 1968.

«En efecto, éramos un equipo, pero Matt Busby, ese gran hombre, nos convirtió en una familia. El que la hubiéramos ganado para él, y para todas las otras personas afectadas por la tragedia de Múnich, fue tremendamente importante.

«Cuando arrancamos en el otoño de 1967, nada se dijo sobre hacerlo en memoria de los muchachos que habían fallecido, pero todos sabíamos, sin necesidad de palabras, que había esta otra dimensión porque el director técnico y dos de sus jugadores de mayor confianza, Bobby Charlton y Billy Foulkes, habían sobrevivido el accidente. Además, no podíamos evitar pensar que, dada la edad de Matt y todo por lo que había pasado, esta sería posiblemente la última oportunidad de su equipo.
Alex Stepney.
«No olvidemos que en aquellos días tenías que coronarte campeón de la liga para participar en la Copa de Europa, ¡el cuarto lugar no era suficiente en aquel entonces! Y, aunque Bobby y Bill se mantenían fuertes, nos preocupaba la salud de Matt. Cuando le era posible, trataba de entrenar con nosotros. En ocasiones participaba en enfrentamientos de cinco jugadores, pero ver las cicatrices que tenía en el pecho nos hacía recordar el enorme trauma que había vivido en Múnich.

«Iniciamos la campaña con un cómodo triunfo sobre los Hibernians de Malta, después nos sometimos a pruebas de fuego contra el Sarajevo de Yugoslavia y el Górnik Zabrze de Polonia. A continuación, conseguimos el épico triunfo en la semifinal sobre el Real Madrid, donde arrancamos la victoria global 4-3 de las fauces de la derrota en un agitado estadio Bernabéu.

«Esta fue la antesala de la emotiva final contra el Benfica en una agotadora y húmeda noche en Wembley. Después de una primera mitad muy pareja, Bobby nos puso en ventaja con un testarazo. Poco después, Jaime Graça marcó la igualada parcial.
Sir Matt Busby.
Alex Stepney habla de la salvada que hizo a tiro de Eusebio afirma

«¡Les digo a todos que aún tengo grabado el logo de Mitre en la piel!»

«Podría haber sido peor cuando Eusebio, a cuatro minutos del final, se sacudió la marca de Nobby Stiles por única vez en el partido y avanzó a toda velocidad hacia mi portería. Al principio, pensé que podía llegar primero a la pelota, así que salí, pero esta se frenó en el exuberante césped de Wembley y el gran portugués me superó. Lo único que podía hacer en ese momento era retroceder un poco para que le fuera más difícil globear la pelota y mantenerme firme de pie. En lugar de colocar el balón, intentó reventar la red, como tanto disfrutaba hacer. Su cañonazo me golpeó en el pecho –¡les digo a todos que aún tengo grabado el logo de Mitre en la piel!– y logré retener la pelota.

«Cuando miro atrás, supongo que fue un punto de inflexión decisivo porque dudo mucho que nos hubiéramos podido recuperar de ir perdiendo 2-1 tan tarde en el partido. En estas circunstancias, despejé en los primeros minutos del tiempo extra. Brian Kidd peinó la pelota y George Best, demostrando su habitual destreza, nos puso al frente. Después de ese golpe, el Benfica colapsó y Kiddo y Bobby marcaron para establecer el 4-1. Cuando el árbitro dio el silbatazo final, todos corrimos hacia Matt, Bobby y Bill. Aunque el esfuerzo había sido conjunto, en el fondo todos sabíamos que esta era su noche».
Esta noche, Alex Stepney será el invitado de honor en el estudio cuando MUTV transmita por primera vez la final completa de la Copa de Europa de 1968.