UEFA Europa League

UEFA Europa League

La victoria del Manchester United en la UEFA Europa League de la temporada 2016/17 fue significativa por múltiples razones. No solo le aseguró un lugar en la Champions League al final de la segunda temporada más larga de la historia del club, sino también supuso que los Rojos completaran el conjunto de galardones más importantes disponibles para los clubes europeos.

Sin embargo, quizá lo más importante fue que la victoria por 2 a 0 sobre el Ajax en el Friends Arena en Estocolmo, Suecia, llegó justo dos días después de que la ciudad de Mánchester fuera golpeada por una devastadora tragedia: el ataque terrorista que tuvo lugar al final de un concierto en la famosa Arena de la ciudad.

El United perdió la final durante la primera participación del club en la competencia de 1964/65 por un suspiro, cuando se la conocía como la Inter-City Fairs Cup. El equipo de Matt Busby le ganó sin problemas al equipo sueco Djurgardens y al gigante alemán Borussia Dortmund, anotando 17 goles en los partidos de ida y vuelta, antes de eliminar al Everton en el tiempo añadido en la tercera ronda. Después de una rotunda victoria sobre el Strasbourg en los cuartos de final, los Rojos enfrentaron a la escuadra húngara Ferencváros en la semifinal. Después de empatar los partidos de ida y vuelta, las plantillas se volvieron a ver las caras en el partido decisivo en el Nep Stadium de Hungría, en donde los locales finalmente salieron victoriosos por 2 a 1.

Los Rojos enfrentarían muchas dificultades en la competencia en los siguientes tres intentos: perdieron en la segunda ronda contra la Juventus en 1966/67 y en la primera, en 1980/81 y 1982/83, ante el Lodz y el Valencia, respectivamente. No obstante, dos años más tarde, bajo la batuta de Ron Atkinson, el United llegó hasta los cuartos de final en una campaña memorable. Luego de los triunfos sobre el Raba Vasas y el PSV Eindhoven en las primeras rondas, llegó el momento culminante: el trepidante partido contra el Dundee en la tercera ronda, cuando los hombres de Big Ron finalmente ganaron por global de 5 a 4 en la eliminatoria. A continuación, se enfrentaron al Videoton de Hungría y, luego de que el gol de Frank Stapleton les diera la ventaja en la ida, el partido de vuelta se definió por penaltis. Al final, los Rojos perdieron la tanda de penaltis, pero conquistaron la FA Cup.

El United tuvo que esperar hasta la temporada 1992/93 para volver a participar en la competencia (ahora bajo el nombre de UEFA Cup), pero fueron eliminados en la primera ronda después de la sorpresiva derrota en tanda de penales contra el Torpedo Moscú. La historia se repitió tres años más tarde, cuando los Rojos fueron sorteados con el Rotor Volgograd. Era la primera vez desde el desastre de Heysel que Inglaterra tenía cuatro representantes en el torneo, pero ahora, con la regla de los goles de visitante en uso, el United quedó fuera después de los empates conseguidos en Rusia (0-0) y en el Old Trafford (2-2).

A partir de entonces, participamos ininterrumpidamente en la UEFA Champions League, y no fue sino hasta el 2011/12 que el United volvió a disputar la competencia. Luego de haber terminado en tercer lugar del Grupo C detrás del Benfica y el Basilea, los Rojos ingresaron en la ronda de 32 de la Europa League, donde enfrentaron al Ajax, equipo que sufrió el mismo destino en el Grupo D. Los goles de Ashley Young y Javier “Chicharito” Hernández lo doblegaron en Ámsterdam y fueron claves, ya que el equipo holandés ganó por 2 a 1 en el Old Trafford en el partido de vuelta. Dicho resultado obligó a que concertaran una cita con Ander Herrera y el Athletic Club, quienes, a pesar de los tres goles de Wayne Rooney en los partidos de ida y vuelta, eliminaron a los Rojos con marcador global de 5 a 3.

Durante la temporada 2015/16, con Louis van Gaal al mando, el United volvió a meterse en zona de Europa League como uno de los mejores terceros de grupo de la Champions League. Significó que los Rojos fueron sembrados en el sorteo de la ronda de 32, el cual nos emparejó con el equipo danés Midtjylland. A la sorpresiva derrota en el partido de ida le siguió un momento memorable para una de las estrellas de la Academia del club: Marcus Rashford entró en escena y anotó un doblete en su debut con el primer equipo, ayudando a que el United consiguiera un triunfo por 5 a 1 en el Old Trafford. El Liverpool, eterno rival de la Premier League, esperaba en los octavos de final. El partido resultó ser un reto demasiado grande para el equipo de van Gaal. Los Rojos tenían que dejarlo todo en la cancha luego de la derrota por 2 a 0 que habían sufrido en Merseyside, pero no pudieron superar el déficit en el partido de vuelta.

El United entró en la competencia apenas por décima vez al inicio de la campaña de 2016/17, tras haber terminado en el quinto lugar de la Premier League bajo la dirección de van Gaal el año anterior. Luego de avanzar en segundo lugar del Grupo A (detrás del Fenerbahçe y por delante del Feyenoord y el Zorya Luhansk), los Rojos enfrentaron al Saint-Etienne en la ronda de dieciseisavos, donde obtuvieron un contundente 4 a 0 en sus dos encuentros, gracias, en gran medida, al triplete de Zlatan Ibrahimovic en el Old Trafford. El encuentro de la siguiente ronda estuvo mucho más reñido. Las filas de Mourinho se midieron al equipo ruso FC Rostov en condiciones difíciles y salieron victoriosos por 1 a 0, un resultado que se repitió en Mánchester.

En la etapa de cuartos de final, los Rojos empataron 1 a 1 con el Anderlecht en Bruselas, y luego sellaron una victoria por 2 a 1 en casa, un duelo ensombrecido por las lesiones que sufrieron el defensa Marcos Rojo y el máximo goleador Ibrahimovic. Este resultado les permitió encontrarse en semifinales con el Celta de Vigo. El United avanzó a la final gracias al tiro libre de Rashford que aseguró un triunfo de visitante por 1 a 0 y, en el partido de vuelta, obtuvo un empate por 1 a 1.

Paul Pogba y Henrikh Mkhitaryan, quien escribió una página de la historia del club al anotar en cinco partidos europeos como visitantes o en campo neutral en una temporada, se retrataron en el marcador en la final de la UEFA Europa League 2017, donde los Rojos conquistaron una importantísima victoria tanto para el club como para la ciudad de Mánchester.