Bill Foulkes.

Hommage à Bill Foulkes

Il y avait un sentiment de tristesse écrasante, lorsque l'annonce du décès de Bill Foulkes, une figure emblématique de l'histoire de Manchester United, a été faite. Il avait 81 ans.

Il souffrait de problèmes de santé depuis un certain temps, mais d'une manière typique de Foulkes, il s'est battu pour surmonter plusieurs revers, mais il a dû céder le matin du lundi 25 novembre 2013. Par une étrange coïncidence, son décès est survenu à l'occasion du huitième anniversaire du jour où nous avons fait nos adieux à un autre géant du club, George Best, un ancien coéquipier de Bill.

Bill est né le Mardi 5 Janvier 1932 à St Helens, à 40 kilomètres d'Old Trafford. Il a joué au football, tout en travaillant dans une mine près de chez lui, avant de rejoindre United en 1950. Ses débuts en équipe première, victoire 2-1 contre Liverpool à Anfield le 13 Décembre 1952, étaient les premieres étapes d'un parcours qui le conduira à 688 apparitions sous le maillot de United. Seuls Ryan Giggs, Sir Bobby Charlton et Paul Scholes ont fait mieux.

Bill Foulkes leads the Manchester United team out during the 1950s.
Foulkes mène l'équipe pour un match dans les années 50.

Un arrière complet à ses débuts, Bill est plus tard devenu un défenseur central très solide avec tous les attributs pour réussir ce poste. Fort, dominant et une force sur laquelle il fallait compter dans les airs, il a été l'un des piliers sur lesquels Sir Matt Busby et Jimmy Murphy ont construit leurs grandes équipes des années 1950 et 1960. Les jambes en avant de Bill lui ont valu le surnom de “ Cowboy ”, en référence à ces figures légendaires de l'Ouest sauvage.

Pas connu pour ses talents de buteur, on se souviendra de Foulkes pour son but en demi-finale de Ligue des Champions en 1968 contre le Real Madrid, qui donna la victoire 4-3 à United et une première apparition en finale.

La finale se déroula à Wembley, où les Reds ont battu Benfica 4-1 après prolongations, et United décroche la première coupe européenne de son histoire. 10 ans après le traumatisme du crash de Munich, c'était le point culminant d'une longue route remontant à la sombre époque de février 1958, lorsque l'avion qui ramenait United d'une expédition européenne réussie s'est écrasé.

 

United players wave to the crowd before the European Cup semi-final, second leg against Real Madrid in May 1968.
Foulkes et ses coéquipiers saluent les supporters avant le demi-finale retour de Ligue des Champions en 1968 face au Real Madrid.

United avait fait match nul 3:3 contre l'Etoile Rouge Belgrade pour atteindre la demi-finale de la Coupe d'Europe et l'équipe, de bonne humeur, retournait à Manchester lorsque son avion s'est arrêté à l'aéroport hivernal de Munich Riem pour faire le plein. À deux reprises, l'équipage a tenté de décoller sur une piste boueuse, mais les deux fois, il a été contraint d'interrompre le décollage.

Les 44 passagers de l'avion ont été priés de retourner dans la salle d'embarquement, mais peu de temps après, ils ont de nouveau été appelés à prendre place afin de poursuivre leur voyage vers Manchester Ringway. La troisième tentative fatidique de décollage s'est soldée par une tragédie : l'avion s'est écrasé à travers la clôture du périmètre de l'aérodrome avant de frapper une maison.

Vingt-trois personnes ont perdu la vie à la suite de l'accident, dont huit joueurs de United et trois membres du personnel du club. C'est une tragédie qui a ébranlé le football et le monde entier, mais United était déterminé à surmonter l'horreur qui avait frappé le club. Ayant survécu à l'accident sans blessure grave, Bill est devenu un personnage central dans les années qui ont suivi, au fur et à mesure que le club se reconstruisait.

Ayant gagné deux championnats avec les Busby Babes avant Munich, en 1956 et 1957, Foulkes aida les Reds dans la conquête de deux autres titres en 1965 et 1967, il a également fait parti de l'équipe qui a battu Leicester City en finale de FA Cup en 1963. Mais le point culminant de sa carrière monumentale restera la soirée de mai 1968, lorsque United est devenu le premier club anglais à remporter la Coupe d'Europe des clubs champions.

Après sa retraite, Bill est devenu entraîneur aux États-Unis, en Norvège et au Japon.

Foulkes était sans aucun doute l'un de nos plus grands joueurs et une figure à côté des véritables légendes qui ont contribué à faire de ce club l'une des institutions sportives les plus respectées au monde.

Sa contribution ne peut être sous-estimée et son nom restera à jamais dans l'histoire de Manchester United.