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Valencia celebra su gol contra el Stoke City.

La crónica: Manchester United 3 Stoke City 0

Antonio Valencia, Anthony Martial y Romelu Lukaku fueron los autores de los tres goles gracias a los cuales el Manchester United venció cómodamente al Stoke City, en peligro de descenso, en una noche de frío y copiosa lluvia en el Old Trafford.

Valencia, quien permaneció al margen de la acción desde mediados de diciembre debido a una lesión, volvió a la alineación titular del United y le dio la ventaja al cuadro local antes de los diez minutos de juego, con un potente disparo de zurda desde adentro del área. Martial duplicó la ventaja de los Rojos antes del descanso, con un brillante gol desde afuera del área tras un servicio de su compatriota Paul Pogba. Más tarde, a la mitad del segundo tiempo, Lukaku sumó su nombre a la lista de anotadores para sentenciar el partido.

José Mourinho llegó al partido con la intención de conseguir su primera victoria contra los Potters desde su llegada al United, luego de tres empates en los 18 meses que lleva al frente del equipo. Sus probabilidades de ganar aumentaron con el regreso de Valencia y con el primer inicio de Lukaku en el 2018.

El conjunto anfitrión inició bien, y se le negó un penalti en los primeros minutos, cuando Martial cayó dentro del área tras un choque contra Moriz Bauer, recién contratado por el Stoke City. Esto no desanimó sino más bien azuzó a los Rojos, quienes pronto tomaron la ventaja, con un excelso disparo de zurda de Valencia desde unos 15 metros de distancia.

Paul Lambert, nuevo entrenador del Stoke, observó el duelo desde las gradas, y obviamente esperaba que su equipo, actualmente en zona de descenso, hiciera un buen partido. Después del gol que abrió el marcador, se les presentó la oportunidad de restaurar la paridad, cuando Xherdan Shaqiri intentó una espectacular chilena, que no logró incomodar al portero David de Gea. A Stephen Ireland se le presentó una ocasión aún más clara, pero su disparo se perdió por un costado.

Luego de una serie de buenas jugadas de los Potters, Juan Mata y Valencia se combinaron de forma efectiva, pero el árbitro Anthony Taylor volvió a negar otro penalti cuando el español pidió otra falta en el área.

No obstante, los Rojos duplicaron la ventaja antes del descanso, cuando Pogba centró para Martial, quien incrustó la pelota en el ángulo superior derecho desde los linderos del área. El francés suma ya diez goles en esta temporada. Anthony seguía con hambre y, luego de que Nemanja Matic le arrebatara el esférico a Ireland, intentó marcar una réplica de su primer tanto, pero esta vez su disparo se fue por arriba del travesaño.

Los visitantes seguían representando una amenaza y estuvieron a punto de volver al partido en el tiempo adicional de la primera mitad. La pelota encontró a Shaqiri en el área, y su disparo obligó a De Gea a realizar una sensacional salvada, que mantuvo intacta la ventaja del United en el descanso.
Tras la pausa, las filas de Mourinho casi firman el tercero de la tarde cuando Martial encaró la meta, pero el portero del Stoke, Jack Butland, consiguió cubrir el balón para evitar que el francés anotara su segundo tanto de la noche. Lukaku intentó escribir su nombre en el marcador, sin embargo, nuevamente el arquero internacional inglés estuvo atento para salvar su tiro desde los linderos del área.

Sobre la hora de juego, Martial irrumpió a través de la defensa del Stoke y pudo haber ampliado la ventaja del United, sin embargo, su cañonazo a bocajarro acabó en las manos de Butland. Mata también tuvo una gloriosa oportunidad luego de que Lingard centrara, pero el mediocampista descargó demasiada potencia en el tiro y lo mandó al cielo.

Lukaku no se había retratado en el marcador en un partido liguero del United desde Navidad, pero puso fin a esa sequía en el minuto 72. El belga le ganó la espalda a la defensa del Stoke y venció a Butland con un disparo a primer poste.

Cuando solo quedaban diez minutos para el silbatazo final, Marcus Rashford saltó a la cancha y estuvo a una nada de firmar el 4-0 con un espectacular tacón, pero Butland consiguió evitar un daño mayor.

En la segunda mitad, la amenaza de los Potters se fue desvaneciendo. De Gea apenas tuvo que intervenir. A fin de cuentas, el United se adjudicó una cómoda victoria que cerró la brecha con el líder de la tabla, el Manchester City, a 12 puntos.
Lingard y Lukaku celebran en el Old Trafford.
Lingard y Lukaku celebran el tercer gol de la victoria del United sobre el Stoke City en el Old Trafford.
LAS ALINEACIONES

United:
De Gea, Valencia (c), Jones, Smalling, Shaw, Matic, Pogba, Mata (McTominay 83), Lingard (Fellaini 79), Martial (Rashford 79), Lukaku

Suplentes:
Lindelöf, Rojo, Herrera, Pereira (GK).

Stoke:
Butland, Bauer, Allen, Zouma, Ireland, Choupo-Moting (Sobhi 61), Tymon (Wimmer 45), Martins Indi, Shaqiri, Fletcher (c), Crouch (Diouf 70)

Suplentes: Afellay, Adam, Grant, Edwards.
¿QUÉ SIGUE PARA EL UNITED?

El próximo partido de los Rojos está programado para el próximo fin de semana. Harán un corto viaje a Turf Moor para medirse al Burnley de Sean Dyche. La fecha es el sábado, 20 de enero en la Premier League, arranque: 15:00 GMT (horario británico).

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